USC NLP方向暑研经历以及一些不成熟的建议

我来自 16 级计算机,是从事自然语言处理的失败科研人士,这里介绍一下我 19 年暑假在美国南加州大学暑研的经历以及我的一些反思,希望对大家有启发。

机会申请

先介绍一下暑研是怎么回事。

在国内读本科的同学在申请美国的 PhD 项目的时候最大的短板就是推荐信,因此需要通过暑研的经历来弥补。

大部分暑研都是提前和老师说好,暑假的时候跑去当免费劳动力,以此获得 paper 产出或者/并且换取老师的推荐信。因为需要办签证,大概需要提前半年甚至更早去和老师陶瓷,也就是说如果 19 年暑假决定要去暑研,那么 18 年 12 月甚至更早就需要联系下潜在的导师。

我走的是另外一条路子,是学校或者研究所提供的官方项目,这个不需要向老师陶瓷,只需要申请就行。南加大下辖一个历史悠久的研究所,Information Science Institute(ISI),已知该机构极其土豪,旗下自然语言处理的组每年暑假都会招实习生,所以我 18 年在爱丁堡大学交换的时候,那边的导师把这个项目推荐给了我,并且帮我写了推荐信。当时我只申请了这一个项目(没有陶瓷导师),时间也比较晚了(19 年 1 月),当时对暑研没有太多了解,算是十分盲目地申请了。但好在申请过程比较顺利,估计是导师推荐信比较强,通过一轮名为面试实际上是对实验室项目的介绍的 skype 之后,我就拿到了这个暑研的机会,并开始走流程。

如果你不做自然语言处理,类似的官方项目有 UCLA 的 CSST,学科覆盖面级广,而且风评也不错,也可以了解一下。

拿到 offer 之后,需要尽快申请签证。这里特别说一个点,强烈建议你去问老师要 F1 或者 J1 签证(学生/实习签)而不是拿 B 签(旅游签),因为后者具有巨大的法律风险。今年暑研,清华大学去伯克利的军团( 30 来人)就全军覆没在 B 签上。虽然 J1 签证有两年的回国服务的要求,但可以合法绕过,而拿 B 签进入美国做暑研,如果被查出来(虽然概率并不大),可能会被拉入签证申请黑名单。具体可以查阅知乎讨论 https://www.zhihu.com/question/331492084

暑研经历

如我开头所言,我的暑研经历实际上非常失败。最终结果是我不会问这边老师要推荐信,这等于说这两个半月在这边的经历是完全浪费了的。

我 6 月 22 日从浦东飞到洛杉矶,6 月 24 日正式参与到项目中去。第一次见面我就发现发现老师给的方向实在是过于宏伟,简直可以拿来作为 PhD 的毕业论文的标题来写。虽然我认同,参加到科研之中来,应当把自己当作博士生来看待,但想要在短短 3 个月不到的时间里作出有分量的工作,实在是难上加难。于是我前一个月的时间都花在了调研和确定一个可行的计划上,但结果是并没有得到一个明确的执行方案。只能拾起一个想法上非常 trivial ,实现上较为困难,却没有太大意义的路径。以至于继续做了一段时间后,没有太多 convincing 的结果,我便蒙生了退意。

我的失败除了和方向相关,可能和自己这个时候也不想继续做科研了有关。所以我的第一个建议是,如果没有对科研抱有特别大的决心,不要轻易走科研这条路。如果准备赴美读 master 然后找工作,大三的暑假用来做实习要有意义的多。是否适合做科研,和是否时候目前科研的方向,这两个问题实际上非常难回答,不存在一个对每个人都适用的判断标准,所以只能靠你自己去试错。我无法对自己觉得没有太大意义的事情保持专注,这注定了我暑研的失败。

第二条建议是关于如何提高自己的暑研成功的机率的。定义暑研成功为获得老师的强推,定义暑研特别成功为在获得强推的基础上发表论文,否则为暑研失败。建议是,在拿到老师的 offer 之后就要开始准备暑研的课题,最好在赴美之前找到想做的方向并做好计划,不要一切到让老师帮你安排。事实上暑研的时间非常的短,很快就会过去,要做出有分量的工作必须提前就要开始做。最好的情况是,老师那边有一个靠谱的课题,已经做了一部分了,需要有人来完善;这种天上掉推荐信和论文的事实在是可遇而不可求,算是抽中暑研上上签。另外一个做法是,带课题进组,你和老师会面的第一天就把你的课题和计划告诉老师,并获得老师的认可,那么这个暑假就是你带老师做科研,你会获得老师的刮目相看和一封厚重的推荐性。需要说明的一点是,你准备的课题要符合老师的胃口,因此甚至在挑选老师的时候就要调研好老师喜欢的方向和你想做的事情是否是 match 的。另一方面,一个合格的 PhD candidate 必须拥有自行发掘课题的能力,所以这种锻炼本身对你来说就是一个非常值得的事情。甚至你可以在出发之前就完成一部分代码,获得初步结果,这样你的暑研就是继续完善这部分工作,你会显得优雅自如,暑研体验也会非常好。

其他

  • 住宿和室友。我和四个来自清华,北大,中科大以及 UCSC 的小伙伴一起合租,$1000 / month / person。因为在 Marina Del Rey 富人区所以比较贵,其他地方的参考价在 $500 / month / person 左右。我感觉我暑研最大的收获就是这群小伙伴 lol,虽然本来我们五个人都想读 PhD,结果四个被劝退了。
  • 老板。我的暑研老板人非常棒,好的不得了,是我太菜了对不起她,呜呜呜。
  • 出行。美国出行基本靠 uber ,一开始很肉痛,打久了你就没感觉了。
  • 吃。超市里有很多可以吃的,早餐 cereal ,中午沙拉,晚上自己做。中国室友的好处在于,可以一起做大餐,这里就不放图免得刺激到一个人住的暑研的同学了。
  • GT。可以在暑研期间把 GT 考了,价格一样的前提下,美国这边的考试环境比国内好太多了。
  • 想到再加吧 lol

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